• Willem Brand

Amerikaanse heeft het prima naar haar zin in Haarlem

In 2007 werd Merchant verliefd op Amsterdam en vanaf die tijd kwam ze er regelmatig. In haar huis hangt een door haar gemaakte foto van Paradiso, de tot poptempel omgebouwde kerk. Olivia begon op haar veertiende op High School in Austin (Texas) met fotograferen en is nooit meer gestopt. Foto's markeren ook het verhaal van haar reislustige leven. Aan de keukenmuur hangt een foto van twee Indiërs, van wie de eerste net een doop in de Ganges heeft ondergaan. Zijn vriend staat achter hem en daar weer achter een toerist die op een kaart kijkt. Een belangrijke persoon in haar leven is haar tante Dotti Hatcher die in San Francisco woont. Bij Aunt Dotti, getrouwd met uncle William Brand, brachten Olivia en haar tweeling ook de afgelopen kerstdagen door. Merchant: ,,Tante, die voor Gap werkte, was een voorbeeld voor me. Een andere tante kocht kleding in voor een winkelketen. Beiden inspireerden me om in San Francisco de modeschool te gaan doen. Dat leidde tot een baan als organisator van modeshows. Na enkele jaren besloot ik een theateropleiding te gaan volgen".

Na haar masterstudie aan de American Conservatory Theater speelde ze zeven jaar in diverse toneelstukken en in commercials. Ondertussen reisde ze de hele wereld over, zoals naar Cuba, Argentinië, Marokko en India. In totaal bezocht ze 39 landen. ,,Ik ben nieuwsgierig naar hoe mensen leven, soms verkocht ik ook reisfoto's aan veilingen en galeries. Pas op haar 35ste zag Olivia haar vader Michael voor het eerst. Haar moeder Dianne beviel van haar toen ze negentien was. Niet in New York, waar zij Olivia's vader had leren kennen, maar in New Orleans waar haar ouders woonden. ,,Ik ben een paar dagen met hem opgetrokken. Hij was charmant en beantwoordde al mijn vragen. Ik kon zien waarom mijn moeder voor 'm gevallen was. Het is bij die ene ontmoeting gebleven, vijf jaar later overleed hij". Haar moeder leerde haar behalve mensen vriendelijk te bejegen ook de waarde van hard werken. ,,Op mijn tiende liep ik al een krantenwijk, moeder die in een psychiatrische ziekenhuis werkte, hielp me daar op zondag mee. Op mijn dertiende verdiende ik in de weekenden bij in een ijssalon".

Merchant koos voor Haarlem in plaats van Amsterdam omdat haar kinderen daar terecht konden op de Rudolf Steinerschool. ,,Die vrije onderwijsvorm was een belangrijke motivatie om te verhuizen. Haarlem is ten opzichte van het altijd drukke Amsterdam een stuk rustiger en ouderwetser, meer een dorp. Voor mijn zoons geweldig, ik moet er als single moeder nog wel aan wennen. Het leven is niet zo moeiteloos als ik dacht". Olivia werkt vanuit huis voor een filantrope. ,,Mijn klant begrijpt hoe het leven voor zwarte Amerikanen is en hoe uitdagend voor single moeders om kinderen op te voeden. Ik schrijf brieven en toespraken voor haar. Zij ondersteunt onder andere kunstenaars".